Historia de nuestras carreteras viejas

Las primeras rutas principales en Puerto Rico fueron construidas bajo el Gobierno de España antes de que Puerto Rico fuera cedido a los Estados Unidos.

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El Real Decreto del 22 de enero de 1886, llamado «Ley de carreteras para la Isla de Puerto Rico», fue aprobado y describió las carreteras de la isla de Puerto Rico.

Las primeras carreteras de Puerto Rico fueron pavimentadas con macadán, una capa de roca y cemento triturados. Las vías fueron mantenidas por los peones camineros. Estos trabajadores vivían con sus familias en las casillas, unos edificios ubicados a lo largo de cada ruta. A los peones se les encargó identificar cuándo se necesitaban realizar reparaciones en las vías. Siguiendo el sistema utilizado en España, los edificios se espaciaron a unos 6 kilómetros (4 mi) de distancia y, diariamente, los peones caminaban a lo largo de su tramo de ruta asignado, los 3 kilómetros (2 mi) a la izquierda y derecha de su hogar para inspeccionar visualmente el camino.

Normalmente había dos familias viviendo en cada casilla: un trabajador, su aprendiz y sus familias. El Departamento de Obras Públicas era parte del Departamento del Interior. Ambas agencias llevaron a cabo una serie de concursos que identificaban las carreteras que se habían mantenido mejor, para que los trabajadores pudieran ser reconocidos y recompensados.

Este sistema fue muy efectivo para mantener la condición de las carreteras, de modo que después del Tratado de París (1898), cuando Estados Unidos evaluó las carreteras de Puerto Rico, encontraron una vía que, según admitían, era la mejor en las Américas. Llamaron la carretera Central de Puerto Rico como «la mejor carretera del hemisferio occidental. Estados Unidos también señaló lo siguiente: En cuanto a las carreteras, hay de todo tipo. El Estado ha construido 285 millas (459 km) de carreteras bien hechas y en buen estado. Entre estas se encuentra la de San Juan a Ponce con un ramal de Cayey a Guayama. La mayoría de los otros caminos en Puerto Rico son intransitables, excepto a caballo. A finales del siglo xix, los caminos mencionados eran intransitables a caballo y en carruaje.

En 1905, Estados Unidos suspendió el sistema de los peones y una vez que los camineros ya no realizaban una inspección visual diaria, las carreteras se deterioraron rápidamente. Cuando el sistema se restableció nueve años más tarde, nuevamente las carreteras se inspeccionaron diariamente hasta 1950, cuando el sistema se terminó definitivamente. En 1940, Estados Unidos se centró en mejorar la capacidad de manejar el transporte de equipo pesado por carreteras y puentes hacia y desde las bases militares, con un enfoque en la defensa nacional.

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